Le capitaine des « Lions de Lisbonne », Billy McNeill, s’est éteint

Billy McNeill, capitaine de l’équipe du Celtic qui a remporté la Coupe des clubs champions européens en 1967, est décédé à l’âge de 79 ans.

Billy McNeill portant le trophée après la victoire du Celtic en finale de la Coupe des clubs champions européens, en 1967, à Lisbonne
Billy McNeill portant le trophée après la victoire du Celtic en finale de la Coupe des clubs champions européens, en 1967, à Lisbonne ©Getty Images

Le premier joueur britannique à avoir soulevé la Coupe des clubs champions européens de l’UEFA, l’ancien capitaine et entraîneur du Celtic Billy McNeill, s’est éteint à l’âge de 79 ans. Il portait le brassard de capitaine des « Lions de Lisbonne » de Jock Stein lors de leur victoire 2-1 en finale face à l’Internazionale Milano, en 1967 dans la capitale portugaise.

Billy McNeill a conduit les Hoops à neuf titres consécutifs en championnat d’Écosse, de 1966 à 1974, ainsi qu’à sept Coupes d’Écosse et à six Coupes de la Ligue écossaise. Le défenseur a porté le maillot du Celtic à 822 reprises ; par ailleurs, il a été sélectionné 29 fois et a inscrit trois buts en équipe nationale écossaise.

Nommé à deux reprises entraîneur du Celtic, il a remporté, dans ce rôle, quatre championnats et quatre coupes, y compris un doublé coupe-championnat lors de la saison 1987/88, qui coïncidait avec le centenaire du club. Il a également entraîné Clyde, Aberdeen, Manchester City et Aston Villa.

McNeill se rappelle la victoire du Celtic en finale, en 1967.
McNeill se rappelle la victoire du Celtic en finale, en 1967.

Le Celtic a annoncé que McNeill était mort dans la nuit de lundi à mardi derniers « entouré de sa famille et de ses proches ». Sa famille a déclaré que McNeill « s’était battu avec bravoure jusqu’à la fin, faisant preuve de force et de courage comme tout au long de sa vie ».

McNeill figure dans le « Scottish Football Hall of Fame ». En 2002, il a été élu meilleur capitaine du Celtic de tous les temps. Ces dernières années, McNeill était un ambassadeur du Celtic, et une statue le représentant en train de soulever la Coupe des clubs champions européens a été érigée à l’extérieur du Celtic Park en 2015. Il avait alors déclaré : « Le Celtic coule dans mes veines et fait partie de ma vie depuis tant d’années. Bénéficier de cette reconnaissance de la part du club que j’aime est une véritable leçon d’humilité. »

L’entraîneur actuel du Celtic, Neil Lennon, a dit : « Quand on pense au Celtic et à notre incroyable histoire, Billy McNeill fait toujours partie des premiers noms qui viennent à l’esprit. J’adore cette statue ; c’est la première chose qu’on voit quand on s’élance sur la Celtic Way. C’est une image parfaite de Billy, qui brandit la Coupe des clubs champions européens ; elle rappellera aux générations futures de supporters la figure extraordinaire du Celtic qu’il était. »

Le directeur général du Celtic, Peter Lawwell, a ajouté : « C’est un jour noir pour la famille du Celtic et pour le monde du football. Nous pleurons le décès de Billy McNeill. Nos pensées et nos prières accompagnent sa famille et ses amis. Nous sommes reconnaissants envers Billy de la joie immense qu’il a procurée à tant de personnes en qualité de joueur du Celtic, d’entraîneur du Celtic et de grande figure du Celtic. »

Le président de l’Association écossaise de football (SFA), Alan McRae, a déploré : « La famille du football écossais a perdu l’un de ses membres les plus éminents. Billy était tout simplement une icône du football écossais, un leader naturel qui, bien que son nom fût associé au Celtic, était respecté par l’ensemble de la communauté du football écossais. Défenseur solide et intransigeant, son plus grand talent était d’inspirer ses coéquipiers à viser toujours plus haut. Ses principes sur le terrain et en dehors étaient irréprochables, et il était un véritable ambassadeur du football écossais, où qu’il aille. »

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